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Probióticos: no tan inofensivos

14 febrero, 2008
Las bacterias probióticas aumentan la mortalidad de los pacientes con pancreatitis. elmundo,es.14/02/08.Los investigadores esclarecen un suceso que alarmó en enero a los Países Bajos. El método y los controles eran los adecuados. La intención era buena. Pero los investigadores del Centro Médico Universitario de Utrecht (Holanda) se toparon, contra todo pronóstico, con algo que no imaginaban. Su estudio para demostrar el papel beneficioso de las bacterias probióticas a la hora de reducir las complicaciones de la pancreatitis aguda demostró justo el efecto contrario. No sólo estas sustancias no disminuyen las infecciones sino que además aumentan la mortalidad de los pacientes.Ver noticia previa relacionada. Imagen de la noticia en inglés.
Probióticos: no tan inofensivos
La historia de esta investigación fallida alarmó a los Países Bajos a comienzos de año, cuando salió a la luz que 24 pacientes habían muerto en el transcurso del ensayo. Incluso la ministra de Sanidad tomó cartas en el asunto y anunció una investigación para esclarecer las causas de los decesos. Ahora, tan sólo un mes después, los autores del estudio publican en la revista ‘The Lancet’ todos los detalles del mismo.
Trabajos previos habían sugerido que los probióticos podían prevenir las infecciones derivadas de la pancreatitis, que suponen uno de los mayores problemas de esta enfermedad. Para corroborar estas teorías, los expertos de Utrecht reclutaron a 296 individuos con pancreatitis aguda para darles, de forma aleatoria, un placebo o una bacteria probiótica elaborada específicamente para el estudio por la empresa holandesa Winclove. El placebo lo recibieron 144 participantes mientras que el probiótico se dio a 152. Ambos compuestos, con el mismo aspecto y sabor, se administraron dos veces al día durante 28 días.
El experimento demostró que la proporción de pacientes que tenían complicaciones infecciosas era similar en ambos grupos, un 28% y un 30% respectivamente, pero la mortalidad fue mucho más elevada entre los enfermos que tomaron probióticos, con 24 muertes, frente a las nueve de quienes recibieron placebo.
Los investigadores, tras comprobar que todo el desarrollo del estudio era correcto y que el compuesto probiótico estaba en perfecto estado, creen que esta mayor mortalidad se puede atribuir al deterioro que los probióticos causaron en las paredes intestinales de los participantes, que provocó isquemia intestinal en nueve de los fallecidos, mientras que esta complicación no se observó en ninguno de los que tomaron placebo.
"Aunque el hallazgo ha sido totalmente inesperado, a la vista de nuestros resultados recomendamos que no se administren probióticos de manera rutinaria a los pacientes con pancreatitis aguda", escribe Hein Gooszen, uno de los autores. "Y, más importante aún, no se puede seguir considerando a los probióticos como compuestos inofensivos que se pueden agregar sin ningún riesgo a la nutrición general", añade.
Beneficios sin descubrirEn teoría, las bacterias probióticas son benignas y supuestamente frenan el crecimiento de microorganismos nocivos en el intestino, que es dónde se producen la mayoría de las infecciones derivadas de la inflamación del páncreas. Esto, al menos, es lo que habían insinuado ensayos previos. Pero el mayor número de participantes con los que ha contado el trabajo de Utrecht, que ha permitido una mejor comparación entre los efectos de los probióticos y el placebo, ha echado por tierra estas supuestas bondades.
La incidencia de la pancreatitis aguda en Europa y Estados Unidos aumenta un 5% cada año. Alrededor de la quinta parte de los pacientes desarrollarán pancreatitis necrotizante, que tiene una tasa de mortalidad de hasta el 30%, principalmente atribuida a complicaciones infecciosas. Estas infecciones suelen iniciarse con un crecimiento de bacterias en el intestino. Es precisamente en esta fase en la que tenían que actuar de forma positiva los probióticos, que habían levantado grandes expectativas y se han quedado en un fiasco.